垃圾從此變「黃金」?科學家成功把一種塑膠分解成燃料!

塑膠是現今地球上造成最多污染的垃圾之一,數以億計公噸不易被分挖的塑膠垃圾堆積在全地球的每一個地方,塑膠產品可以用很多種不同原料製成,有不少可以被循環再用,減少污染,但是不少人都缺乏回收意識,直接掉進不經分類的垃圾箱內,然後就被送到囤積。目前我們使用的塑膠大多是由聚乙烯製造而成,有估計指出到了 2018 年,全球對聚乙烯的需求到接近 1 億公噸,到時不就是造成更多污染?

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近日由美國加州大學爾灣分校及中國科學院組成的研究團隊,研發出一種可以把塑膠原料聚乙烯分解成液態燃料的方法,可以把聚乙烯分解並轉換成類似柴油的燃料,而且更重要的是,他們的方法不會使用或產生任何會污染環境的副產品,或有害物質。研究團隊表示,要把聚乙烯分解要用到 3 種原料,其中包括烷烴(alkane)、銥(Ir)與錸(Re),烷烴是一種油類精煉過程製造出產品,科學家先把聚乙烯中的分子回到原始的氫與碳原子狀態,再重新排列其分子組成,過程中需要用到烷烴作原料及銥與錸作為催化劑,最後轉換成有用的燃料與蠟。

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不過銥與錸這兩種催化劑就會帶來一個問題—成本,這兩種物料的成本太高,令這個科學難以進行大量生產。研究團隊表示,未來會努力研究減少催化劑的使用量以改善情況,希望可以由目前的塑膠與催化劑 30:1 減少至 10000:1,亦會嘗試把催化劑回收再利用,以減少技術成本。如果日後真的成功減少催化劑的成本問題,也許塑膠這種垃圾從此就變成與石油一樣的「液態黃金」。

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